Dr. Mag. Peter Rohrbacher

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Research Focus Areas

  • History of anthropology
  • History of catholic church and nazism
  • History of african and oriental studies

Short Biography

After studying Cultural and Social Anthropology and African Studies he graduated from the University of Vienna in 2001 with a PhD thesis on the “History of the Hamites” (publ. Vienna 2002). He then contributed several biographical publications about African and Oriental Studies in Austria. Since 2010 he is a research collaborator in the project “Pius XI. and Austria” (Rupert Klieber, Vienna), where he examined the influential role of Father Wilhelm Schmidt in the Roman Curia based on Vatican Secret Archive files. In 2014, he organized the international conference “Roman Curia and ‘Race Debate’ in the interwar period”, together with the church historian Thomas Brechenmacher in the Vatican City. In 2013, he worked as a postdoctoral research fellow at the Max Planck Institute for the History of Science in Berlin (Veronika Lipphardt). Currently he is positioned as a postdoctoral researcher and lecturer (assistant professor) at the Institute of Cultural and Social Anthropology in Vienna, where he prepares an edited volume on “Wiener Völkerkunde in the Nazi Era, 1938-1945”, together with Andre Gingrich.

Selected Publications

Rohrbacher, Peter

  • 2020   Österreichische Missionsexperten und das Ringen um den vatikanischen Standpunkt im „Rassendiskurs“ der Zwischenkriegszeit, in: Römische Historische Mitteilungen 62, p. 221–248 (peer reviewed) doi: 10.1553/rhm62s221
  • 2020    Pater Wilhelm Schmidt und Sigmund Freud: Gesellschaftliche Kontexte einer religionsethnologischen Kontroverse in der Zwischenkriegszeit, in: cultura & psyché – Journal of Cultural Psychology 1, 53–68 (peer reviewed) doi: 10.1007/s43638-020-00009-1
  • 2020    Il dibattito sulla razza nella Curia Romana, in: Andrea Riccardi, Gabriele Rigano (ed.), La svolta del 1938. Fascismo, cattolicesimo e antisemitismo. Milano: Guerini e Associati, p. 92–112
  • 2020    „Wüstenwanderer“ gegen „Wolkenpolitiker“ – Die Pressefehde zwischen Eduard Glaser und Theodor Herzl [erweiterte Version], in Thomas Gertzen; Julius H. Schoeps (Hg.), Grenzgänger: Jüdische Wissenschaftler, Träumer, Abenteurer und Agenten zwischen Orient und Okzident. Berlin–Leipzig: Hentrich & Hentrich, p. 157–180
  • 2019    „Encrypted Astronomy” – Astral Mythologies, and Ancient Mexican Studies in Austria, 1910–1945 (Special Number – German and German-speaking Anthropologists in Brazil) (Universidade de São Paulo), in: Revista de Antropologia 62/1, 140–161 (peer reviewed) doi.org/10.11606/2179-0892.ra.2019.157035
  • 2018    Deutsche Missionsinitiativen am Campo Santo Teutonico: Die Missionsbenediktiner in Deutsch-Ostafrika und die Nordischen Missionen, in: Stefan Heid und Karl-Joseph Hummel (Hg.), Päpstlichkeit & Patriotismus. Der Campo Santo Teutonico: Ort der Deutschen in Rom zwischen Risorgimento und Erstem Weltkrieg (1870-1918) (Römische Quartalschrift für Christliche Altertumskunde und Kirchengeschichte, Supplementband 65). Freiburg-Basel-Wien: Herder 2018, p. 613–643 (peer reviewed)
  • 2017    „Hellhäutige Hamiten“: Hermann Junker und die neuorientierte Hamitistik in Wien (1920 bis 1945), in: Clemens Gütl (Hg.), Hermann Junker: Eine Spurensuche im Schatten der österreichischen Ägyptologie und Afrikanistik. Göttingen: Cuvellier, p. 103–130
  • 2017    „Hamitische Wanderungen“ – Die Prähistorie Afrikas zwischen Fiktion und Realität, in: Felix Wiedemann; Hans-Joachim Gehrke; Kerstin P. Hofmann (Hg.), „Vom Wandern der Völker“. Zur Verknüpfung von Raum und Identität in Migrationserzählungen (Berlin Studies of the Ancient world 41). Berlin: edition Topoi, p. 249–282 (peer reviewed) doi: 10.17171/3-41-9
  • 2016    The Race Debate in the Curia in the Context of “Mit brennender Sorge”, in: Fabrice Bouthillon; Marie Levant (ed.), Un pape contre le nazisme? L’encyclique “Mit brennender Sorge“ du pape Pie XI. (14 mars 1937). Actes du colloque international de Brest, 4-6 juin 2015. Brest: Editions Dialogues, p. 93–108
  • 2016    Pater Wilhelm Schmidt im Schweizer Exil: Interaktionen mit Wehrmachtsdeserteuren und Nachrichtendiensten, 1943–1945, in: Paideuma. Mitteilungen zur Kulturkunde 62, p. 203–221 (peer reviewed)
  • 2015    „Habent sua fata libelli“: Das „Rassenproblem“ im Spiegel der nachgelassenen Privatbibliothek Bischof Alois Hudals, in: Römische Historische Mitteilungen 57, p. 325–364 (peer reviewed) doi: 10.1553/rhm57s325
  • 2015    Werner Vycichl (1909–1999). Ein Pionier der Komparatistik, in: Predag Budovec (Hg.), Christlicher Orient im Porträt – Wissenschaftsgeschichte des Christlichen Orients: Kongreßakten der 1. Tagung der RVO (4. Dezember 2010, Tübingen) (Religionen im Vorderen Orient 3,2). Hamburg: Kovač, p. 899–948
  • 2014    Die Enzyklika „Mit brennender Sorge“, Zollschan, Pacelli und die Steyler Missionare, in: Römische Quartalschrift für Christliche Altertumskunde und Kirchengeschichte 109, 3-4, p. 198–225 (peer reviewed)
  • 2014    Logwit-lo-Ladú (1848–1866): Seine Bedeutung als afrikanische Gewährsperson in der Frühphase der österreichischen Afrikanistik, in: Michel Espagne; Pascale Rabault, David Simo (Hg.), Afrikanische Deutschland-Studien und deutsche Afrikanistik – ein Spiegelbild. Würzburg: Königshausen & Neumann, p. 49–72 (peer reviewed)
  • 2012    Völkerkunde und Afrikanistik für den Papst. Missionsexperten und der Vatikan 1922–1939, in: Römische Historische Mitteilungen 54, p. 583–610 (peer reviewed) doi: 10.1553/rhm54s583

Book Project

Völkerkunde (Ethnology) from Vienna during the Nazi Period (1938–1945): Institutions, biographies, practices in networks
by Andre Gingrich and Peter Rohrbacher (editors)
Austrian Academy of Sciences Press (in press, 2021)

This book publication of three volumes with more than 1700 pages and a total of 42 articles is centered on the position of “Völkerkunde” (ethnology) in Vienna during the Nazi period, in exile and in the Third Reich. The main focus is on institutional and biographical networks as well as on aspects of the history of ideas. This systematically presents academic history against the background of general socio-political contemporary history in Central Europe at the time, but also in an international context. The spectrum not only centrally includes ethnology, but also important neighboring disciplines such as physical anthropology, prehistory, folklore, African studies and Japanese studies.

Key questions of inquiry raised by these volumes are oriented towards the kind of ethnological research pursued in and from Vienna, and its interrelations to the respective politics. This illuminates the extent to which the discipline was involved in criminal activities during the Nazi period. On the other hand, it also sheds light on the extent to which it was integrated in activities of resistance against the Nazi regime. Special attention is given to the fine nuances within sometimes fluid transitions between adaptation and resistance. More than hundred different archives from a total of ten countries (Germany, Great Britain, Italy, Japan, Austria, Poland, Switzerland, the Czech Republic, the USA and the Vatican) were used to process these contributions, which involved more than two dozen authors. In some cases where this was still possible, published or self-initiated interviews with contemporary witnesses and family members supplemented archival research.

Building on a clear priority for evidence-based source analysis, five interdependent methodological orientations were considered through intensive dialogues between editors and contributors and implemented as appropriate: 1) Bio- and prosopographic investigations, 2) practice-oriented research, i.e. beneath plans and justifications, 3) network-focused analyses, including alliances and dependencies, 4) institutional history, including functions and budgets, 5) genealogies of ideas, including critique of hegemonic ideologies.
This multi-volume publication also offers a meaningful index (persons, places, subjects) and more than 250 descriptive image sources (portraits, group shots, documents and graphics), most of which are made available to the public for the first time.

With contributions by Gabriele Anderl, Margit Berner, Reinhard Blumauer, Ildikó Cazan, Anita Dick, Christian F. Feest, Katja Geisenhainer, Andre Gingrich, Julia Gohm-Lezuo, Lisa M. Gottschall, Gabriele Habinger, Reinhard Johler, Johannes Koll, Britta Lange, Verena Loidl-Baldwin, Mirja Marquardt, Katrin Matczak, Reinhold Mittersakschmöller, Florian Mühlfried, Verena Neller, Barbara Plankensteiner, Peter Rohrbacher, Bernhard Scheid, Peter Schweitzer, Veronika Stachel, Holger Stoecker, Veronika Tillian, Otto H. Urban
Preface by Mitchell G. Ash

Talks and Lectures (2009-2021)

  • 2021    Das Porträt des Kissilerobo: Vom öffentlichen Umgang mit „Rassen“-Ikonen, Workshop 6 (AG Museum und AG Fachgeschichte) zum Thema „Kolonialismus und Rassismus, Salvage Anthropology, Kulturgüterschutz und Dekolonisierung“, DGSKA Tagung „Welten. Zonen. Atmosphären. Seismographien des Anthropozäns“
    Bremen, 27-30 September 2021
  • 2021    „Halbzivilisiert oder entwurzelt“: Thurnwalds kolonialethnologische Ansätze im Zweiten Weltkrieg, Colloque international organized by Laurent Dedryvère (Université de Paris), Roselyne Malpel (Université Sorbonne nouvelle), Céline Trautmann-Waller (Université Sorbonne nouvelle/IUF) in association with BEROSE International Encyclopedia of the Histories of Anthropology: „Changing Fields Hilde and Richard Thurnwald’s Ethnology“
    Paris, 8-9 July 2021
  • 2020    Ethnology during Austria’s interwar period: Academic interactions with church and politics, Research Forum Institute for Social Anthropology (ISA/OEAW)
    Vienna, 10. September 2020
  • 2020    Folklore studies for the Waffen-SS: Caucasus and “Turkestan” research from Vienna at the end of the Second World War. Conference hosted by EASA2020: “New anthropological horizons in and beyond Europe”, into Panel P049: “Uncomfortable Ancestors. Anthropology (not) Dealing with Totalitarian Regimes.
    Lisbon, 21-24 July 2020
  • 2019    Feldforschung bei den „Bambuti-Pygmäen“: Die Debatte über „Mischrasse“ und „Blutreinheit“ zwischen Paul J. Schebesta und Martin Gusinde (Tagung der Deutschen Gesellschaft für Sozial- und Kulturanthropologie wird vom 29. September bis 2. Oktober 2019 an der Universität Konstanz)
    Konstanz, 30. September 2019
  • 2019    History of anthropology of Caucasus and „Turkestan” research in Vienna during the Nazi period (Institute for Social Anthropologie / Austrian Academy of Sciences)
    Tullnerbach, 22. May 2019
  • 2019    Der Einfluss der Hamiten-Hypothese auf die Archäologie Altägyptens. Plattform Forschungsgeschichte: „Archäologie und Republik. Reflexionen zur Archäologie in Österreich in der Ersten und in der Zweiten Republik“, 31.1.–1.2.2019.
    Wien, ÖAW, OREA Seminarraum (5. Stock), 1. Februar 2019
  • 2018    Il dibattito sulla razza nella Curia Romana. Nuove ricerche sull’enciclica mancata contro il razzismo (The racial debate in the Roman Curia: New insights about the planned encyclical against racism). International congress “Chiesa, fascismo ed ebrei: la svolta del 1938” (Società Dante Alighieri, 19.–20. November 2018)
    Rom, 20. November 2018
  • 2018    The role of the Hamitic thesis on prehistoric Egypt". International workshop: „Prehistory and history – Reflections on German prehistoric research in Egypt in the 20th century. Deutsches Archäologisches Institut (DAI), 16–18. November 2018
    Kairo, 16. November 2018
  • 2018    Die Psychoanalyse Sigmund Freuds aus der Perspektive Pater Wilhelm Schmidts: Neue Einsichten zu einer langjährigen religionsethnologischen Debatte. Tagung: „Religion und Kultur: Fachhistorische Perspektiven“ (1.–2. November 2018)
    Halle/Saale, 2. November 2018
  • 2018    Robert von Heine Geldern, Egon von Eickstedt und die „Arierfrage“, 1935-38. Symposium: „Gelebte Interdisziplinarität: Robert von Heine-Geldern. Leben und Werk“
    Wien, 25. Oktober 2018, Naturhistorisches Museum Wien
  • 2018    „Personalrochaden“: Die Wiener Völkerkunde und der „Anschluss“ 1938. Sondertermin im Rahmen des Gedenkjahres 1938/2018 Institut für Kultur- und Sozialanthropologie Vortrag, Wednesday-Seminar Wien
    Wien, Universität Wien, 14. März 2018, 17:00
  • 2018    Seligman, the RAI and the Race Debate 1930-1945, Seminar at the Royal Anthropological Institute
    London, Wednesday, 25. April 2018 at 5.30 pm
  • 2017    „Deutsche Missionsinitiativen in Rom“; Der Campo Santo Teutonico Ort der Deutschen in Rom 1870-1918. Tagung zum 100. Todesjahr von Anton de Waal „Päpstlichkeit & Patriotismus“ 22.-25. November 2017
    Città del Vaticano, Campo Santo Teutonico, 23. November 2017
  • 2017    Die Anfänge der Altmexikanistik in Österreich, 1910–1945 (DGV-Tagung 2017 an der Freien Universität Berlin)
    Berlin, 5. Oktober 2017
  • 2017     Wiener Völkerkunde in der NS-Zeit: Pater Wilhelm Koppers, 1938–1945 (Wednesday-Lectures).
    Wien, Universität Wien, Wien, NIG, HS C, 3. Mai 2017, 17.00–18.30
  • 2016    Wissenschaftsförderung ohne Antrag“: Dominik Josef Wölfel und die Kanarier-Forschung, 1938–1945 (DGV-Zwischentagung zur Fachgeschichte der Kultur- und Sozialanthropologie)
    Wien, Universität Wien, 9. Dezember 2016
  • 2016    Diffusionismus im Kontext des Nationalsozialismus (Gastvortrag)
    240010 VO Einführung in die Wissenschaftsgeschichte der KSA
    Lehrende: Gertrude Eilmsteiner-Saxinger
    Wien, Universität Wien, Wien, NIG, HS 1, 16. Juni 2016, 11.30–13.00
  • 2016    Father Wilhelm Schmidt SVD in exile: Wehrmacht deserters and intelligence services, 1943–1945 (Forschungskolloquium organisiert von Bettina Beer)
    Luzern, Universität Luzern, Ethnologisches Seminar, 18. Mai 2016
  • 2016    Pater Wilhelm Schmidt SVD im Schweizer Exil: Interaktionen mit Wehrmachtsdeserteuren und Nachrichtendiensten im Zweiten Weltkrieg (1943–1945) (Anthropologische Gesellschaft in Wien)
    Wien, Naturhistorisches Museum Wien, 16. März 2016
  • 2015    „Anthropos”: Das Personennetzwerk P. Wilhelm Schmidts SVD im Schweizer Exil; DGV-Tagung in Marburg, 30. September bis 2. Oktober 2015, Programm für den Workshop 52: Lehren, Forschen und Überleben im Exil. Die durch den Nationalsozialismus ab 1933 erzwungene Emigration deutscher und österreichischer Ethnologen
    Marburg, Universität Marburg, 2. Oktober 2015
  • 2015    Wissenschaftlicher Rassismus – Geschichtlicher Überblick: Herkunft und Diskurse (Gastvortrag)
    240008 VO Einführung zu Kolonialismus, Rassismus und Ethnizität
    Lehrende: Ulrike Davis-Sulikowski
    Wien, Universität Wien, Wien, NIG, HS 1, 8. Juni 2015, 15.00–16.30
  • 2015    The “race debate” at the curia in the context of “Mit brennender Sorge”, Conférence Internationale „Catholicisme, racismes et totalitarismes: L'Encyclique ‘Mit brennender Sorge’” (4–6 juin 2015)
    Brest, Université de Bretagne Occidentale, 4. Juni 2015
  • 2015    „Hakenkreuz-Forschung“: Neue Einsichten aus dem Nachlass Friedrich Röck, 10. Tage der Kultur- und Sozialanthropologie 2015 (23.–25. April 2015), Workshop 16: Die Wiener Völkerkunde in der NS-Zeit
    Wien, Institut für Kultur- und Sozialanthropologie, 23. April 2015.
  • 2015    Diffusionismus (Gastvortrag)
    240015 VO Einführung in die Wissenschaftsgeschichte der KSA
    Lehrende: Gertrude Eilmsteiner-Saxinger
    Wien, Universität Wien, Hörsaal D Unicampus Hof 10 Hirnforschungszentrum, 20. April 2015, 15.00–16.30
  • 2014    Ignaz Zollschans „Rassen-Enquete“ (Wien 1934): Ein internationales Netzwerk zur Bekämpfung der NS-Rassenlehre, 9. Tage der Kultur- und Sozialanthropologie 2014 (15.–16. Mai 2014), Workshop 8: „Wiener Anthropologien“
    Wien, Institut für Kultur- und Sozialanthropologie, 15. Mai 2014
  • 2014    Die Enzyklika „Mit brennender Sorge“, Pacelli und die Steyler Missionare,
    Internationale Tagung „Der Vatikan & die ‚Rassendebatte‘ in der Zwischenkriegszeit“ (21.–23. Februar 2014)
    Città del Vaticano, Campo Santo Teutonico, 22. Februar 2014
  • 2013    The Change in the Concepts of Human Diversity in Africa in the 20th Century
    Berlin, Max Planck Institut für Wissenschaftsgeschichte, 21. February 2013
  • 2012    Österreichische Missionsexperten als kuriale Ratgeber für die „Rassendiskussion“, Abschlusstagung des Forschungsprojektes: „Pius XI. und Österreich“ (22.–23. November 2012)
    Wien, Universität Wien, 22. November 2012
  • 2012    „Hamitische Wanderungen“ – Die Prähistorie Afrikas zwischen Fiktion und Realität; workshop: „Vom Wandern der Völker. Darstellungen und Erzählungen von Migrationen in den Altertumswissenschaften“
    Excellenzcluster TOPOI/ Cross Sectional Group V (11.–12. Oktober 2012)
    Berlin, 12. Oktober 2012
  • 2012    „Hellhäutige Hamiten”: Hermann Junker und die neuorientierte Hamitistik in Wien 1919–1945 (Egypt and Austria Lecture)
    Wien, Kunsthistorisches Museum Wien, 26. April 2012
  • 2011    Der Beitrag afrikanischer Gewährspersonen in der Frühphase der österreichischen Afrikanistik. Histoire interculturelle de l’Africanisme Allemand (17.–18. März 2011); organisé par l’UMR 8547 Pays germaniques-transferts culturels (ANR-DFG Transnat, Pascale Rabault-Feuerhahn, CNRS, Paris; Michel Espagne, Paris), Tagung
    Paris, Deutsches Historisches Institut Paris (DHIP), 18. März 2011
  • 2010    Dominik Josef Wölfel (1888–1963) – ein Wiener Sprachforscher und Völkerkundler zwischen Widerstand und Anpassung in der NS-Zeit. 6. Tage der Kultur- und Sozialanthropologie 2009 (22.–23. April 2010): „Fieldwork in the Archives – historisch-anthropologische Forschungen in Wien“
    Wien, Institut für Kultur- und Sozialanthropologie, 22. April 2010
  • 2009    Forschung zur Entwicklung der österreichischen Afrikanistik: Eine Zwischenbilanz
    Arbeitstagung „Universität im 20. Jahrhundert – Wissenschaftsgeschichte im Kontext“ (4.–5. Dezember 2009); organisiert vom Forum „Zeitgeschichte der Universität Wien“ (Friedrich Stadler, Herbert Posch, Katharina Kniefacz), Workshop II: „Disziplinäre und überdisziplinäre Zugänge“
    Wien, Universität Wien, Aula am Campus, 4. Dezember 2009
    (gemeinsam mit Clemens Gütl)
  • 2009    Wissen schaffen im Kontext von Kolonialismus und totalitärem Staat: Methodische Überlegungen zu Biografien der österreichischen Afrikaforschung – Albert Drexel, Robert Stigler, Hermann Junker, 5. Tage der Kultur- und Sozialanthropologie 2009 (23.–24. April 2009): „Biografieforschung: Ein interdisziplinärer Workshop zu Methoden und Praxis“ (gemeinsam mit Clemens Gütl und Birgit Pack)
    Wien, Institut für Kultur- und Sozialanthropologie, 23. April 2009